David Smerdon scacchi in Kenya

David Smerdon Kenya
Scacchiste dell’Alliance Girls’ High School di Nairobi. Articolo tratto dal sito del GM australiano David Smerdon http://davidsmerdon.com/

Il GM australiano David Smerdon dopo essersi sposato ha parzialmente interrotto la propria attività scacchistica. Tornato a Brisbane, la sua città natale, ha assunto una cattedra di economia nell‘Università del Queensland.

Nel suo sito di scacchi, ha fatto un reportage in due tappe della sua esperienza in Kenya.

Ne traduciamo alcuni stralci per avere una visione di quella che è la realtà scacchistica in Kenya.

“Sei già stato in Africa?”, Chiese il mio tassista mentre lasciavamo l’aeroporto. “Sì,” risposi, “ho visitato il Sudafrica.” “Oh, allora non sei stato in Africa, amico mio.” Sembrava un commento strano e, dato che sapevo per certo che mi stava sovraccaricando di 5 $ per il viaggio, non mi fidai di lui. Ma ora che sono tornato dal Kenya, mi rendo conto che questa potrebbe essere la cosa più veritiera che mi ha detto l’autista. (Ha detto anche che la parola Swahili per scacchi è Karate).

Mi piace pensare a me stesso come un viaggiatore, e sono stato nella mia parte dei paesi del terzo mondo. Ma il Kenya era qualcos’altro. Ho vissuto in comunità povere in Perù, ma non ho mai visto una povertà così estrema. Ho lavorato sulla disuguaglianza dei redditi, ma non ho mai assistito a un tale divario tra l’alto e il basso. E per quanto riguarda la cultura e le norme sociali, non ho mai notato una così grande differenza nei nostri modi di vita e nelle cose che do per scontato.

La realtà

Sono sempre stato educato a credere che con talento e duro lavoro, chiunque può arrivare ovunque. La realtà per molti africani è nettamente diversa. Nairobi è la città più grande dell’Africa orientale, ma 3 milioni dei suoi 5 milioni di abitanti vivono nelle baraccopoli. Il reddito medio in questi luoghi è il proverbiale “dollaro al giorno”.

Un mio amico lavora a Kibera, la più grande baraccopoli di Nairobi, usa gli scacchi per insegnare matematica e altre abilità ai bambini. Quando ho scoperto da lui che alcuni guadagnavano meno di 5 dollari al mese, mi sono improvvisamente sentito molto imbarazzato per quanto frivolamente avevo elargito la tariffa del mio taxi all’aeroporto. Ora guardando indietro, non posso fare a meno di chiedermi dove sarei finito se fossi nato a West Pokot invece di Brisbane. Mi sarei liberato, usando il mio intelletto e la mia determinazione per sfuggire ai bassifondi e farcela? Forse avrei usato gli scacchi per elevarmi ad una vita migliore? È una bella storia, ma non sono sicuro che sia realistico. Più probabilmente, sarei diventato un autista part-time e mi stavo considerando fortunato.

Incontro con la comunità

Il motivo principale per cui ero in visita in Kenya era proprio quello di incontrare questo tipo di comunità, ma per una ragione specifica: volevo saperne di più sulla mutilazione genitale femminile (MGF). Mentre pianificavo il mio viaggio in Kenya per studiare le mutilazioni genitali femminili, mi resi conto che avrei avuto due o tre giorni di tempo libero. Non ho più interesse ad incontrare l’elite turistica da molti anni. Ultimamente trovo molto più gratificante trovare. Non solo combino il viaggio praticando il mio hobby preferito, ma posso conoscere la gente del posto e capire la loro cultura. Noi giocatori di scacchi siamo una particolare famiglia di persone. Ho trovato comunità scacchistiche in dozzine di paesi ed in genere sono invariabilmente calorose, amichevoli e ospitali.

Quando sono arrivato in Kenya, ho avuto un motivo in più per combinare lavoro e gioco. Recentemente ho sentito parlare di MiniChess, una grande organizzazione di base che insegna scacchi in diversi paesi africani a circa 50.000 bambini, in particolare quelli provenienti da contesti socio-economici inferiori. Ho letto il programma e i benefici riportati, che, pur ispirandosi all’uso di aneddoti, richiedono ancora una valutazione rigorosa.

David Smerdon incontra Githinji Hinga

Il mio interesse si è acceso immediatamente e ho contattato il coordinatore keniano, Githinji Hinga, per saperne di più. Ne scaturì una raffica di messaggi su Facebook (“Chess is my life”, mi disse) e prima che me ne accorgessi, il mio tempo libero mi si era riempito di capienza.

David Smerdon e Githinji giocano blitz
David Smerdon e Githinji giocano blitz.

Githinji è uno di quei rari soggetti con energia inesauribile, passione sfrenata e nessuna espressione “no” nel suo lessico. Questo lo rende la persona perfetta per eseguire un programma di scacchi a livello base, che raggiunge tutti i dati demografici della comunità degli scacchi keniota: scuole, club per adulti, comunità rurali e persino gli slum. Il mio principale obiettivo nell’incontrare Githinji era raccogliere informazioni sul programma MiniChess per vedere se ci potrebbero essere potenziali in futuro per valutarne l’impatto. Ma presto mi ritrovai trascinato dalla sua influenza nel web. Non mi rendevo conto di quanto fosse rara una visita di un Grand Maestro in Kenya – la maggior parte dei giocatori di scacchi non ne aveva mai incontrati uno – e Githinji colse l’occasione per massimizzare ogni minuto.

David Smerdon Safari in Kenya

I miei due e mezzo “giorni liberi” si sono trasformati in simultanee, due visite ai club, un torneo nelle scuole, un’intervista televisiva sulle notizie nazionali del Kenya, un incontro con l’Alto Commissario australiano in Africa orientale, centinaia di autografi e anche più foto, così come, in un modo o nell’altro, un piccolo safari.

David Smerdon incontra Peter Gilruth

David Smerdon e Peter Gilruth

Non mi importava; piuttosto il contrario. E ‘stato un vero e proprio spettacolo incontrare le diverse comunità scacchistiche in Kenya. Proprio come con, beh, tutto il resto che ho vissuto in Kenya, gli scacchi sono pieni di contrasti. Da un lato, gli scacchi del Kenya sono enormemente sottosviluppati rispetto al resto del mondo. I titoli sono praticamente inesistenti; il loro miglior giocatore, Peter Gilruth, è un ex americano classificato circa al posto 33.000 nel mondo. Non vi è alcun sostegno finanziario da parte del governo federale, i migliori allenatori hanno una forza intorno all’ELO-1800, e solo grazie alla volontà degli amatori si tengono corsi e tornei. Il Kenya è classificato al 120 ° posto nel mondo dalla FIDE.

Scacchi per tutti

D’altra parte il livello base degli scacchi è estremamente popolare. Ogni due settimane il canale nazionale concede, durante il rapporto sportivo, un segmento di 3 minuti agli scacchi. (Anche David Smerdon ne ha parlato in proposito alle sue impressioni sugli scacchi in Kenya e sui pensieri sulle prospettive di sviluppo).

I tornei scolastici sono molto ben seguiti. Anche durante i fine settimana, insegnanti di tutto il paese portano gli studenti insieme agli eventi MiniChess. Ne ho visitato uno in cui molti studenti avevano percorso ore di viaggio per partecipare, e alla fine dell’evento dovettero letteralmente essere trascinati sull’autobus perché stavano ancora giocando a giochi sociali con gli altri bambini. Agli insegnanti non sarebbe dispiaciuto restare, ma guidare al buio lungo le strade piene di buche del Kenya rurale è, letteralmente, mettere a rischio la tua vita. (Come David Smerdon ha scoperto in prima persona in West Pokot).

Lo stile dei bambini

Bambini in Kenya giocano a scacchi

 

Ma l’impressione più suggestiva dei tornei scolastici è stata il numero di ragazze che giocano a scacchi. Dopo essere tornati da West Pokot, dove donne e ragazze sono impotenti sotto molti aspetti, è stato surreale assistere a un torneo di 200 bambini in età scolare, dove i due terzi erano ragazze. Inoltre, questi ragazzi erano davvero bravi!

Era chiaro che nessuno di loro aveva mai seguito un classico allenamento scacchistico, ma il loro entusiasmo e la loro acutezza tattica erano chiaramente visibili. Questo è una situazione tematica che ho notato in tutti i giocatori di scacchi keniani, bambini e adulti: amano attaccare e sacrificare, quasi con abbandono temerario – e anche se non funziona, stanno già preparando la prossima partita, ancora prima della stretta di mano! I bambini dei tornei scolastici non ne hanno mai abbastanza degli scacchi. Durante i turni, l’erba fuori dalla sala era coperta di set scacchistici e piccole mani muovevano i pezzi di plastica.

bambini kenyoti che giocano a scacchi nelle scuole

Avrei scattato più foto di questi bambini, ma sfortunatamente, una volta saputo che in città vi era un GM, sono stato letteralmente assaltato. Vi erano dei bambini che si spintonavano e si scavalcavano l’un l’altro per arrivare a me, fogli autografi e penne lanciate alla mia vista da tutte le direzioni, e centinaia e centinaia di foto. I bambini erano fantastici. Avevano molte domande su quello che serve per diventare un GM, come possono migliorare i loro scacchi, che tipo di allenamento ho fatto alla loro età, come è la vita in Australia, come è stato giocare alle Olimpiadi con Magnus Carlsen e, naturalmente, se giocherei con loro. (David Smerdon Vs. Magnus Carlsen.)

Selfie di David Smerdon nella cerimonia di chiusura del MiniChess

Selfie al MiniChess
Selfie alla cerimonia di premiazione del torneo scolastico MiniChess.

 

Ho giocato dozzine di partite concedendo il vantaggio della regina e la fila di partecipanti disposti a giocare sembrava infinita. Loro adoravano gli scacchi. E anche i genitori non hanno sprecato l’opportunità di interrogarmi, su come potevano aiutare e sostenere i loro bambini nel gioco degli scacchi. Verso molte delle famiglie impossibilitate a permettersi un computer, figuriamoci libri di scacchi o lezioni, ho avuto molta simpatia nei confronti dei genitori. Ma, fortunatamente, la rete di volontari che si dedicano agli scacchi – organizzatori, arbitri, insegnanti e genitori – è così forte in Kenya che sono fiducioso che c’è un futuro per gli scacchi nel paese. In seguito, Githinji ha parlato del modo in cui avevo ispirato i bambini, ma la verità è che ho condiviso la sensazione fosse stato esattamente il contrario.

Il rinoceronte

Githinji e il suo amico Joseph, entrambi giocatori olimpici del Kenya, sono stati estremamente generosi con il loro tempo e la loro ospitalità. Ho visitato entrambe le loro case, in occasione delle tradizionali cene keniote e mi hanno persino accompagnato in giro per il parco nazionale di Nairobi per un breve safari. Vedere gli animali africani da vicino è stato mozzafiato, nonostante io prendessi in giro Githinji perché mancava il mio preferito, il rinoceronte.

Nel mio ultimo giorno libero, abbiamo visitato il Gymkhana di Nairobi (scacchi), uno dei club più antichi che vanta una vasta gamma di sport. Ho fatto una simultanea di scacchi per i bambini del posto, ai quali ho rilasciato un diploma. Ho fatto una chiacchierata e ho risposto alle domande. In seguito, con mia grande sorpresa e le risate sfacciate di Githinji, i rappresentanti del club mi hanno regalato una magnifica statua di rinoceronte in ottone, per commemorare la mia visita. È stato un gesto incredibile che in qualche modo ha caratterizzato la generosa ospitalità ricevuta dai keniani.

David Smerdon incontra Alison Chartres

Alison Chartres

L’ultima mattina, Githinji si è offerto di accompagnarmi all’aeroporto, ma solo dopo un ultimo appuntamento. Siamo stati invitati all’Alta Commissione australiana a Nairobi. Si scopre che uno dei suoi dipendenti locali, Brian, è un giocatore di scacchi e organizza partite il venerdì pomeriggio in ufficio. È stato un onore e una sorpresa incontrare l’Alto Commissario, Alison Chartres, il cui imponente mandato copre anche Burundi, Ruanda, Somalia, Tanzania e Uganda, oltre ai programmi per l’ambiente e l’insediamento umano delle Nazioni Unite. Sfortunatamente, sebbene forse non sorprendentemente con questo carico di lavoro, la sig.ra Chartres non gioca a scacchi. Ma in una bella coincidenza, è molto interessata alle questioni femminili in Africa orientale, comprese le MGF, e abbiamo avuto una conversazione molto interessante sulle sfide e le possibili soluzioni riguardanti le MGF nella regione.

David Smerdon e Brian

E, naturalmente, ho dovuto giocare un paio di partite contro Brian. Mi ha messo alle corde, ma sono riuscito a farcela, il che significa che sono miracolosamente riuscito a vincere tutte le mie avventure di scacchi in Kenya. Forse ora mi richiameranno. Lo spero di sicuro, visto che ho fatto decine di promesse per ritornare, che intendo mantenere.

Considerazioni finali

Direi che ero triste nel lasciare estremamente inespressa la mia esperienza keniota.

David Smerdon e il rinoceronte
Mi sono un po ‘preoccupato che avrei perso il mio volo, e non solo per la resistenza che Brian ha profuso nella nostra partita al consiglio di amministrazione, o per il famoso traffico di Nairobi. L’High Commission’s heavy security mi ha, sorprendentemente, fatto passare difficili momenti per attraversare il checkpoint. Continuavano a parlarsi rapidamente in swahili, trapposti da sconcertanti risate su risate. Fu solo quando le guardie mi chiamarono al loro monitor a raggi X che capii cosa stava causando la costernazione. Sullo schermo c’era un ampio e trasparente profilo della mia valigia, tranne una forma vividamente nera nel mezzo: un’immagine perfettamente nitida di un rinoceronte.